Monday, 17 August 2009

The Minister and le malaise anglais

The “partnership” between British archaeologists and the country's band of takers of the past continues to do its damage abroad. On the 7th July this year in what appears to be a coordinated action, the metal detectorists of France banded together and sent a synchronised packet of questions to Frédéric Mitterrand, the French Minister of Culture and Transport. They want a “pact” like the Brits have, they want “respect”:
Ils souhaitent aujourd'hui la mise en place d'un pacte, audacieux et prometteur, de collaboration simple entre archéologues et détectoristes. Le prospecteur responsable connaît son terrain et peut męme se révéler ętre un auxiliaire intéressant pour l'archéologue. La législation anglaise a déjŕ mis en place un pacte de confiance, le « treasure act ». Aussi il souhaite savoir si le Gouvernement envisage de mettre en place un tel dispositif afin de permettre ŕ chacun, archéologues et prospecteurs, de voir son travail ou loisir respecté tout en respectant celui des autres.
The Minister answered this officially in the National Assembly on the 11th August and his reply was published after outlining the legislation of France and what it is based upon, and the fact that the English laws are a local aberration peculiar to that country, the Minister has some stinging words for Britain:
La question évoque le dispositif expérimenté en Angleterre, dit « Treasure Act ». Il s'agit tout d'abord de pratiques propres ŕ ce pays, qui s'appuient sur un régime juridique particulier des objets archéologiques, lequel s'écarte relativement du nôtre, et qui ne pourraient ętre transposées telles quelles. Si ces mesures ont effectivement permis d'augmenter le nombre des déclarations de découvertes d'objets archéologiques métalliques, elles n'ont en rien permis de réduire les atteintes au patrimoine générées par l'utilisation de détecteurs de métaux. Tout au plus permettent-elles de mesurer avec plus d'exactitude l'ampleur de ces atteintes.
{“If these measures have in fact permitted the number of declarations of the discovery of metallic archaeological objects to increase, they have in no way allowed a reduction in the number of attacks on the heritage caused by the use of metal detectors. All the same, they allow a more exact measurement of these attacks"}
[that last bit I included for the EU-sceptic conspiracy theorists :>) ].

So the Director of the Académie de France à Rome has not had the wool pulled over his eyes by the pro-artefact hunting claptrap about the “benefits” of allowing them to get on with emptying the collectables of British archaeological sites into their pockets. Good. Perhaps Roger Bland should invite a delegate from the French Ministry to the British Museum to the upcoming PAS conference to give participants a more rounded view of what people “in other countries” think of Britain’s “pact” with the history-takers. But France (Britain’s closest continental neighbour just a Channel Tunnel drive away) is not included in the provisional programme is it? I wonder if this is because the British Museum did not want to hear the preservation-orientated views of the French, or whether the French decided there was no point discussing this with the Brits.

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